Herman Leonard, um amante da fotografia e do jazz

O fotógrafo Herman Leonard.

O fotógrafo Herman Leonard.

A vida de Herman Leonard foi direcionada por duas forças: sua fascinação pela câmera e seu amor pelo jazz. Sua família encorajou o interesse precoce pela fotografia e após concluir a escola foi estudar na única faculdade que oferecia um curso superior de fotografia, a Ohio University, em Athens.

Em 1942 ele foi convocado pelo exército, mas falhou no teste de fotografia pois não soube a fórmula química do reagente usado na revelação. Por isso acabou no batalhão médico e durante dois anos ele permaneceu nessa função, tirando fotos sempre que possível e as revelando em noites de lua nova, usando seu capacete como ‘bacia’ dos reagentes de revelação.

Após a guerra, Leonard voltou a estudar e obteve seu diploma em 1947. Sua primeira grande oportunidade profissional surgiu quando seu ídolo, o o famoso retratista Yousuf Karsh, ofereceu-se para ser seu mentor. Durante um ano Leonard viajou com Karsh e o ajudou a fotografar famosos como: Albert Einstein, Harry Truman, General Dwight Eisenhower etc. Durante esse período ele não só aprendeu a parte técnica envolvida em tirar fotos, mas também compreendeu a relação entre o fotógrafo e o assunto fotografado.

Leonard abriu seu primeiro estúdio em Greenwich Village, onde começou a fotografar retratos de artistas de palco e tela, além de fotos para as revistas Life, Look, Esquire, Playboy e Cosmopolitan. À noite, sua paixão por jazz o levava para os clubes da rua 52, Broadway e Harlem. O seu orçamento de fotos não cobria as entradas dos clubes, então ele trocava as entradas por fotos que ele tirava durante os ensaios dos músicos, para os donos dos clubes usarem de publicidade. Leonard dizia: “De repente, tudo começou a acontecer.”

Com sua câmera na mão, ele ganhou assentos nas primeiras cadeiras para os shows dos melhores músicos de todos os tempos: Ellington, Parker, Gillespie, Monk, Basie, Holiday, Armstrong, Vaughn e vários outros.

A técnica de Herman Leonard capta com precisão a atmosfera escura e esfumaçada dos clubes, mesclada ao insights dos músicos, devidamente registrados em suas fotografias.

A técnica de Herman Leonard capta com precisão a atmosfera escura e esfumaçada dos clubes, mesclada ao insights dos músicos, devidamente registrados em suas fotografias.

Em 1956, Leonard recebeu a irresistível proposta de trabalhar como fotógrafo pessoal de Marlon Brando durante o período de três meses. Após viajar através do Oriente com o ator, o fotógrafo foi convidado a se tornar o chefe de fotografia do selo de música francês Barclay Records. Ele deixou o estúdio de Nova York com o assistente e se mudou para Paris. Nos anos que seguiram, ele fez fotos para a Playboy, Dior, Chanel, Yves St. Laurent e seus trabalhos de fotojornalismo o levaram para destinos exóticos como Hong Kong, Bali, Cingapura, Kuala-Lumpur, Agra, Délhi entre outros países.

Em 1980, depois de 25 anos de uma carreira bem sucedida como fotógrafo comercial, Leonard se mudou com a família para Ibiza e só voltou para a Inglaterra quando os filhos já tinham idade para ir a escola.

Ao retornar, Leonard resgatou velhos negativos com as fotos dos shows de jazz e montou sua primeira exposição Images of Jazz. Foi um enorme sucesso, até a rede de TV BBC criou um especial de meia hora falando sobre o fotógrafo e a exposição, o London Times publicou um editorial de oito páginas etc. Desde então já foram publicados alguns livros do fotógrafo, entre eles The Eye of Jazz, de 1989.

A importância das imagens de Leonard transcendem o apelo visual. Elas são documentos de importância histórica, que catalogam o desenvolvimento de um dos mais importantes movimentos artísticos da cultura norte-americana. Seu trabalho recebeu a maior honra já recebida pelo Instituto Smithsoniano em Washington D.C. requisitando que todas as imagens que compõem a série Images of Jazz integrem sua coleção permanente.

Leonard retornou aos Estados Unidos em 1989, onde viveu até a sua morte, aos 87 anos de idade, em agosto de 2010.

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